Mientras la pálida luz de la mañana brillaba sobre el Sena, el capitán Freddy Badal condujo su enorme barcaza fluvial, el Bosproul, pasando por pintorescos pueblos de Normandía y bosques nevados, en dirección a París.

Los contenedores del barco, llenos de muebles, aparatos electrónicos y ropa, habían sido cargados la noche anterior desde un carguero atracado en el puerto marítimo de Le Havre, en el norte de Francia. Si las mercancías siguieran transportándose por carretera, 120 camiones obstruirían la carretera. Utilizar el Bósforo y su tripulación de cuatro hombres evitaría que grandes cantidades de emisiones de carbono entren a la atmósfera.

«Este río es parte de una solución más amplia para el transporte limpio y el medio ambiente», dijo el capitán Badal, mientras sus ojos exploraban otros buques de carga a lo largo del Sena. «Pero hay mucho más que podemos hacer».

A medida que la UE intensifica su lucha contra el cambio climático, necesita descarbonizar el transporte de mercancías, que representa una cuarta parte de las emisiones mundiales de gases de efecto invernadero.

Para lograrlo, está volviendo a una solución centenaria: los ríos. La UE tiene 23.000 millas de vías fluviales y los funcionarios ven un enorme potencial para ayudar a los camiones, la mayor fuente de emisiones de carga, a salir de las carreteras. El Pacto Verde Europeo, el plan de descarbonización de la UE, hará que los ríos se conviertan en autopistas y el tráfico de barcazas se duplique para 2050.

Todavía hay mucho margen de mejora. Hoy en día, los ríos transportan menos del 2% del tráfico de mercancías de Europa. En comparación, alrededor de 6,5 millones de camiones circulan por las carreteras europeas, lo que representa el 80% del tráfico de mercancías. Los ferrocarriles representan alrededor del 5%.

Para que los ríos puedan soportar más tráfico, será necesario mejorar gran parte de la infraestructura de vías navegables de Europa, que cuenta con décadas de antigüedad, incluidos puertos y esclusas. El calentamiento del planeta está exacerbando el desafío: las sequías de los últimos años han paralizado algunos transportes en el Rin y han planteado riesgos para el Sena.

Aunque el Sena no es el río más transitado de Europa (el Rin atraviesa Alemania y los Países Bajos), la ambición es convertirlo en uno de los principales centros experimentales de la transición climática.

«Estamos trabajando duro para transformar y permitir a las empresas cambiar sus rutas logísticas a gran escala», afirmó Stéphane Raison, presidente de Haropa, el principal operador portuario de Francia, que ha invertido más de mil millones de euros (alrededor de 1,1 mil millones de dólares) en la construcción del Jábega.

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Antes de partir de Le Havre hacia París, nevó intensamente durante la noche mientras la tripulación del Bósforo empaquetaba contenedores firmemente en la bodega y verificaba el manifiesto en una grúa pórtico que se balanceaba sobre sus cabezas.

Le Bosphore forma parte de una flota de 110 barcazas operadas por Sogestran, la mayor empresa de transporte fluvial de Francia, que viajará a Gennevilliers, un puerto a cinco millas de París que sirve a los 12 millones de consumidores de la región de la capital. El viaje dura aproximadamente 30 horas.

El Sena podría transportar más barcazas como Le Bosphore, que es más largo que un campo de fútbol, ​​ahorrando 18.000 viajes de camiones al año entre Le Havre y París. El gobierno espera enviar al río cuatro veces los 20 millones de toneladas actuales por año.

Para lograr este objetivo, Haropa ha estado acelerando la expansión del puerto de Le Havre en la desembocadura del río Sena para atraer barcos de puertos más grandes como Rotterdam en los Países Bajos o Amberes en Bélgica. Las mercancías almacenadas en estos puertos se transportan luego en camiones a Francia.

Las otras cinco terminales portuarias de Haropa en el Sena están agregando centrales eléctricas, lo que permitirá a los barcos cargar mientras están atracados en lugar de tener sus motores en marcha.

Si bien la mayor parte de la flota de barcazas de Europa todavía funciona con diésel, una proporción pequeña pero creciente está adoptando biocombustibles. Los barcos eléctricos están a punto de llegar al mercado. También se están desarrollando prototipos de barcazas propulsadas por hidrógeno.

Empresas como IKEA y nuevas empresas de transporte fluvial están ayudando a impulsar el movimiento. Están desarrollando servicios de entrega de última milla libres de carbono para atraer a los consumidores y adelantarse a las estrictas normas ambientales impuestas por las ciudades europeas para limitar los vehículos pesados ​​​​contaminantes.

Ocho horas después de zarpar de Le Havre, el Bósforo llegó a Rouen, una importante escala para el transporte fluvial hacia y desde París. Alrededor de las diez de la mañana, una nueva tripulación de cuatro personas, encabezada por el capitán Badal, abordó el barco de una semana de duración para continuar su viaje hacia París.

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El tráfico de barcazas en el Sena es sólo un 5% mayor que hace una década. Mientras el gobierno intenta acelerar el desarrollo, «el río ha sido descuidado durante demasiado tiempo», dijo el capitán Badal, capitán de barco fluvial de tercera generación en su familia. Él es uno de la raza rara. Muchos capitanes de barcos fluviales en Europa se están acercando a la edad de jubilación y hay escasez de personal calificado, un problema que podría inhibir el crecimiento esperado del tráfico fluvial.

El capitán Badard señala que durante siglos el río fue prácticamente la única forma de transportar mercancías a través de Francia: el antiguo símbolo de París era el barco. Pero a medida que los camiones y los trenes llegaron a dominar el transporte en el siglo XX, las vías navegables cayeron en desgracia, especialmente después de la Segunda Guerra Mundial, cuando las carreteras y los ferrocarriles se expandieron por todo el continente.

Los gobiernos apoyan a estas industrias «porque tienen poderosos grupos de presión y sindicatos», dijo el capitán Badal mientras navegaba por un castillo medieval construido por Ricardo Corazón de León y el sol iluminaba el cielo de la tarde.

«Ahora que hablamos de medio ambiente, es mejor pensar en los ríos como parte de una cadena más amplia de transporte limpio».

Franprix, la mayor cadena de supermercados de Francia, lidera la competencia. La empresa transporta mercancías en barcazas a sus 300 tiendas de París desde hace una década. Cada mañana, los trabajadores descargan 42 contenedores cerca de la Torre Eiffel. La compañía dice que esto eliminará 3.600 viajes de camiones por carretera cada año y reducirá las emisiones de carbono de Franprix en un 20%.

A la mañana siguiente, antes del amanecer, el Bósforo entró en el puerto de Gennevilliers y atracó con otras barcazas cargadas con cargamentos de empresas parisinas. Una grúa retira tres capas de contenedores de la bodega de carga y los coloca en el muelle, donde las carretillas elevadoras los apilan a un lado. A pesar de su gran carga, el Bósforo sólo consumió unos cuatro camiones de combustible durante todo el viaje.

Al otro lado del puerto se está llevando a cabo un experimento para hacer que la entrega de última milla sea más ecológica: Haropa llegó a un acuerdo con el gigante sueco de muebles Ikea en 2022 para construir un enorme almacén destinado a crear una forma neutra en carbono de utilizar el Sena.

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Los palés llenos de gabinetes de cocina y sofás de IKEA pedidos en línea hace menos de 48 horas se cargaron en barcazas y se enviaron al centro de París. Allí se cargarán en camiones eléctricos y se entregarán a los clientes.

El proceso no está completamente descarbonizado (las barcazas con destino al centro de París necesitan quemar combustible, al igual que los camiones en las fábricas de IKEA en Polonia y Rumania), pero Emily Capers dice que el acuerdo permitió a IKEA ser capaz de retirar de las calles el equivalente a 6.000 camiones. de París. Director del Proyecto Río IKEA.

Otras empresas apuntan a ser más vanguardistas.

Se espera que Zulu, la primera barcaza fluvial alimentada por hidrógeno de Europa, comience a funcionar en primavera. Diseñado por Sogestran, puede transportar hasta 320 toneladas, o unos 15 camiones de carga. «Avanzamos hacia un futuro en el que el transporte será cada vez más limpio», afirmó el director del proyecto, Florian Levarey.

Para la startup francesa Fludis, el futuro ya está aquí. El presidente Gilles Manuelle fundó la empresa en torno a dos barcos propulsados ​​por baterías y una flota de bicicletas eléctricas de reparto.

Alrededor de las 7 de la mañana de un día reciente, una docena de miembros de la tripulación cargaron cajas de granos de café, papel para fotocopias, paños de cocina y otros productos en una pequeña barcaza para entregarlos en bistrós y empresas francesas. Mientras el barco pasaba silenciosamente por el Louvre y se preparaba para su primer atraque, el personal del barco cargó los pedidos en bicicletas y el capitán rápidamente salió a la calle después de atracar.

“Comenzamos poco a poco”, dijo Manuel. «Pero pequeñas soluciones como ésta pueden hacerse más grandes y ayudar a marcar la diferencia a la hora de revertir el calentamiento global».

De vuelta en Gennevilliers, la tripulación del Bosphorus llenó las bodegas de carga vacías con exportaciones francesas: harina, madera, bolsos de lujo y champán. A las 14 horas iniciará su regreso a Le Havre, donde la tripulación descargará la carga antes de comenzar de nuevo.

“Hace mucho tiempo aprendí que los ríos son la forma de transporte más respetuosa con el medio ambiente”, dijo el capitán Badal mientras volvía a tomar el timón. «Ahora necesitamos que los responsables políticos hagan que esto suceda», añadió. «Hay un enorme potencial».

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