El Departamento de Justicia abrió una investigación criminal sobre Boeing después de que un panel en uno de sus aviones explotara en un vuelo de Alaska Airlines a principios de enero, dijo una persona familiarizada con el asunto.

La aerolínea dijo que estaba cooperando con la investigación. «En incidentes como este, es normal que el Departamento de Justicia lleve a cabo una investigación», dijo Alaska Airlines en un comunicado. «Estamos cooperando plenamente y no creemos que seamos el objetivo de la investigación». Boeing no hizo comentarios.

El 5 de enero, un panel de un avión Boeing 737 Max 9 operado por Alaska Airlines explotó en el aire, exponiendo a los pasajeros al aire exterior a miles de pies sobre el suelo. No hubo heridos graves en ese incidente, pero podría haber sido catastrófico si el panel hubiera volado minutos después a mayor altura.

Este panel se llama «tope de puerta» y se utiliza para tapar el hueco que deja una puerta de salida no deseada. Una investigación preliminar realizada por la Junta Nacional de Seguridad en el Transporte sugiere que el avión pudo haber salido de la planta de Boeing sin apretar el enchufe.

La investigación criminal fue reportada por primera vez por The Wall Street Journal.

El Departamento de Justicia de EE. UU. ha dicho anteriormente que está revisando un acuerdo de cargos penales federales presentados contra la compañía en 2021 como resultado de dos accidentes fatales en su avión 737 Max 8. Según el acuerdo, Boeing se comprometió a pagar más de 2.500 millones de dólares, principalmente en forma de compensación a los clientes. El Departamento de Justicia acordó retirar los cargos de que Boeing engañó a la Administración Federal de Aviación al retener información relacionada con la aprobación del Max. No está claro si la investigación penal está relacionada con la revisión del acuerdo de conciliación de 2021 o con una investigación separada.

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El acuerdo fue criticado por ser demasiado indulgente con Boeing y se alcanzó sin consultar a las familias de las 346 víctimas del accidente. El primero ocurrió a finales de 2018 en Indonesia. Tras un segundo incidente en Etiopía a principios de 2019, al Max se le prohibió volar alrededor del mundo durante 20 meses. El avión volvió a estar en servicio a finales de 2020 y desde entonces ha realizado millones de vuelos, la mayoría sin incidentes, hasta que el vuelo de Alaska Airlines despegó el 5 de enero.

Boeing notificó a un panel del Congreso el viernes que no pudo localizar registros potencialmente importantes que detallaran el trabajo del panel que luego se filtraron.

Se pidió a la empresa que proporcionara toda la documentación relacionada con el retiro y reinstalación de los paneles. En una carta a la senadora Maria Cantwell, presidenta del Comité de Comercio, Ciencia y Transporte, Boeing dijo que había realizado una búsqueda exhaustiva pero no pudo encontrar registros de la información que buscaban el panel del Senado y el comité de seguridad.

«De manera similar, compartimos con la NTSB nuestra suposición de trabajo: que los documentos requeridos para nuestro proceso no se crearon cuando se abrió la puerta», se lee en la carta de Boeing. «Si esta suposición fuera correcta, no habría ningún documento».

Boeing también dijo en la carta que envió a la NTSB los nombres de todo el personal de la flota 737 el 4 de marzo, dos días después de recibir la solicitud.

En septiembre pasado, se abrieron atascos de puertas en la planta de Boeing en Renton, Washington, para reparar remaches dañados en el fuselaje del avión, según un documento revisado por The New York Times. Los remaches se utilizan comúnmente para unir y asegurar piezas en aviones. La solicitud para abrir el tapón provino de contratistas de Spirit AeroSystems, un proveedor de fuselajes del 737 Max con sede en Wichita, Kansas.

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Los documentos muestran que el 18 de septiembre, se asignó a un maquinista de Spirit AeroSystems para comenzar a reparar remaches y abrir marcos de puertas para realizar reparaciones. Las reparaciones se completaron dos días después y se aprobó la reapertura de las puertas, según muestran los documentos.

El documento no detalla quién fue asignado para reinstalar las jambas de las puertas, o si se realizaron inspecciones después de que se reemplazaron las jambas de las puertas. No contiene ninguna otra información sobre qué empleados de Boeing participaron en la eliminación y sustitución de las atascos de las puertas.

La explosión del 5 de enero ha reavivado un intenso escrutinio sobre la conducta de Boeing, y los legisladores han criticado públicamente a la compañía. La Junta Nacional de Seguridad en el Transporte todavía está investigando el incidente, pero sugirió en un informe preliminar que Boeing pudo haber entregado el avión a Alaska sin instalar los pernos que sujetan la puerta en su lugar.

Desde entonces, la FAA ha intensificado las inspecciones de las fábricas de Boeing que fabrican el Max y ha limitado el número de aviones que la empresa puede producir cada mes. Una auditoría de la FAA encontró problemas de calidad en Boeing Co. y la agencia le dio a la compañía meses para desarrollar un plan para mejorar el control de calidad.

El mes pasado, un panel de expertos reunido por la FAA publicó un informe tan esperado sobre los accidentes del Max. La investigación concluyó que, si bien la cultura de seguridad de Boeing ha mejorado en los últimos años, sigue siendo deficiente.

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